Chile abre 26 salares de litio a privados

Las licitaciones para 26 salinas se lanzarán en abril y finalizarán en julio, dijo el gobierno. Dijo que espera desarrollar tres o cuatro nuevos proyectos para 2026.

Atacama y Marisunga, dos salares considerados estratégicos y reservados para asociaciones controladas por el Estado, proporcionan un potencial combinado de litio de 10,8 millones de toneladas, lo que representa el 64% de las reservas mundiales.

Otros nueve salares podrían aportar 3,3 millones de toneladas adicionales, afirma el experto José Capello, presidente de la consultora Mineralium.

Los funcionarios también anunciaron que el gobierno crearía una red de salinas protegidas ubicadas en parques nacionales y otras áreas protegidas de importancia ecológica.

malabares

Chile es el primer productor mundial de cobre y el segundo productor de litio después de Australia. Ambos metales se consideran materiales críticos para la transición global de los combustibles fósiles a las energías renovables.

Actualmente, sólo dos empresas extraen litio en el país: la chilena SQM y la estadounidense Albemarle, ambas en el Salar de Atacama.

El gobierno está tratando de hacer malabarismos para proteger el control estatal de la industria y al mismo tiempo atraer más capital privado, proteger el medio ambiente y moverlo hacia arriba y hacia abajo en la cadena de valor. El año pasado, contrató a la productora estatal de cobre Codelco para negociar asociaciones con cada empresa.

Algunos salares identificados en el norte de Chile. Sólo Atacama y Marisunga han sido suficientemente exploradas para definir reservas de litio. (Imagen cortesía de José Capello | Geografía Andina, 2022.)

El gigante del cobre ya alcanzó un acuerdo preliminar con SQM, que se extenderá hasta 2060, pero las negociaciones con Albemarle continúan. A principios de este mes, Codelco también finalizó la adquisición de la australiana Lithium Power International por 254 millones de dólares.

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La demanda mundial de litio se cuadriplicará a 1,8 millones de toneladas para 2030, según las propias proyecciones de Chile. Entonces se espera que la oferta sea de 1,5 millones de toneladas.

Las exportaciones de carbonato de litio representarán el 5,3% del total de las exportaciones chilenas en 2023, frente al 8,4% del año anterior.

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